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Basilica of San Vitale2019-04-11T16:46:24+00:00

Presentation

If you are walking along via Cavour don’t forget to turn Via Argentario, in direction of San Vitale. Pay attention! You are in front of one of the most celebrated Byzantine monuments in the world. As you walk the driveway leading to the entrance, your heart might begin to beat a little faster, the breath may be is fading away and your hands are sweating. All normal, don’t worry!
Don’t think that entering Basilica San Vitale is only entering a beautiful church, that San Vitale is only a UNESCO monument and that’s it. Don’t think that San Vitale is famous all over the world because Ravenna has a little exaggerated with the tourist promotion. No. Not at all. To enter San Vitale is a kind of mystical experience for everyone.
You don’t only visit San Vitale, you are carried out by the church.
You breath it, you look at it, you listen to San Vitale, the ancient Basilica inebriates you, wraps and cradles you.
Getting out of San Vitale is not getting out of a church, is like being torn from a mother’s womb. You have to close your eyes because the light blinds (even if it’s not sunny), the voices deafen (even if people are not there), the world pushes and impacts. When you cross the threshold of San Vitale again outward, you feel refreshed in the soul, aware of having visited a place unique in the world.

The gold, byzantium and Gustav Klimt

It’s no coincidence that Gustav Klimt after his double visit to Ravenna in 1903, began that period of his painting called “aureus”. He did it after admiring the neoplatonic gold of our mosaics. Of that gold he held back the form and abandoned the theological content, transforming the sacred iconographies into secessionist arabesques.
Undoubtedly Klimt not fail to visit the Basilica of San Vitale that stands, majestically and hidden at the same time, near today’s Via Cavour in the heart of the historic center. Known all over the world, the church is a UNESCO treasure and it is, in the city, the building that records the highest number of daily attendance.

A bit of history

Bishop Ecclesius built San Vitale in 525 after his journey to Constantinople, taking advantage of the financing of Giuliano Argentario. The church incorporates a previous sacellum from the V century, dedicated to San Vitale. It was consecrated in 547 by the bishop Maximian, commissioner of the interior decorations.

Voice of the verb «to offer»

The mosaic decoration is concentrated in the presbytery area and in the choir which can be reached through a high triumphal arch inside which there are mosaic clypeus of the Redeemer at the top, of the Twelve Apostles and the presumed San Vitale’s sons, Gervasius and Protasius. Around the Altar, along the walls, scenes from the Old Testament face symbolically evoking the Bread- Body of Christ and the theme of sacrifice. On one hand, the hospitality given by Abraham to the three angels (seated at the table under the great oak tree of Mambre), who announce to him and his wife the arrival of a son, and then the sacrifice of that same son Isaac. On the other side, the sacrifice of Abel and Melchizedek.
Also the Empress Theodora (wrapped in a Damascus embellished by gems and nacres) and the Emperor Justinian with their respective offers (oblatio Augusti et Augustæ) participate the holy feast. The effigies of the two rulers (who, by the way, never visited Ravenna!), holding respectively a golden cup and a patera, concur to make coral and almost courtly the moment of the Eucharist in San Vitale, where both are represented at the center of their retinue, between court dignitaries and maidservants. The earthly offering is therefore to be contrasted with the Eucharistic one.

The emperor and the lamb

The eschatological summit, however, is represented by the Agnus Dei that stands at the top of the cross vault, to the Zenith of the point where the host is the high mystical crowning of the sacrifice that is consumed on the Holy Communion.
The theophany (apparition of the Divine) in the apsidal conch represents the religious and dogmatic fulcrum of the entire iconographic program, where an Emperor beardless Christ (according to the Oriental use) dressed in gold and purple (Byzantine imperial colours) and framed by the nimbus with a cross. He is seated on the Celestial Globe and carries in his hand the Scroll of the Law and the crown of martyrdom which he gives to San Vitale, the titular saint (miles Christi, here recognizable by the clamys). He is in the act of receiving the crown with reference, with veiled hands. To close the scene, together with the two
Archangels Michael and Gabriel, we can see Ecclesius offering the model of the temple he wanted.

Ravenna, the pine nut collectors and the past

Next to the narrative or dogmatic scenes, the visitor will be dazzled by the richness of zoomorphic and phytomorphic details of Oriental origin and linked to the Hellenistic-Roman tradition for their naturalistic rendering. Yet also closely related to the native environment. Here then next to the frequent symbols in eastern Christianity, like peacock alluding to the resurrection,, it will be possible to see birds and bushes present in the pinewood and valleys near Ravenna, so that it seems to reread in a Byzantine key the setting of the stories told by the citizen Pietro Guberti in his “I Pinaroli” (Longo Editore,1982).

Non è un caso se Gustav Klimt, dopo la sua duplice visita a Ravenna del 1903, diede inizio a quel periodo della sua pittura chiamato aureo: lo fece dopo avere ammirato l’oro neoplatonico dei nostri mosaici; di quell’oro, egli trattenne la forma e abbandonò il contenuto (teologico), trasformando le iconografie sacre in arabeschi secessionisti.

Senz’altro, Klimt non mancò di visitare la basilica di San Vitale, che si erge, maestosa e nascosta al tempo stesso, in prossimità dell’odierna via Cavour, nel cuore del centro storico; conosciuta in tutto il mondo, la chiesa è un tesoro UNESCO e quello che, in città, registra il più alto numero di presenze giornaliere.

Voluta dal vescovo Ecclesio al ritorno da un viaggio a Costantinopoli nel 525 e finanziata da Giuliano Argentario, la basilica fu edificata su un sacello del V secolo (intitolato a san Vitale) e consacrata nel 547 dal vescovo Massimiano, committente delle decorazioni interne.

La decorazione musiva si concentra nella zona del presbiterio e nel coro, a cui si accede attraverso un alto arco trionfale, all’interno del quale si trovano clipei musivi del Redentore (alla sommità), dei dodici Apostoli e dei santi Gervasio e Protasio (presunti figli di san Vitale).

Attorno alla mensa, lungo le pareti, si fronteggiano scene veterotestamentarie simbolicamente evocanti il pane-corpo di Cristo e il tema del sacrificio: da un lato, l’ospitalità data da Abramo ai tre angeli (seduti alla tavola sotto la grande quercia di Mambre), che annunciano a lui e alla moglie Sara l’arrivo di un figlio e, di seguito, il sacrificio di quello stesso figlio, Isacco; dall’altro, specularmente, il sacrificio di Abele e Melchisedec.

Anche l’imperatrice Teodora (avvolta in un damasco impreziosito da gemme e madreperle) e l’imperatore Giustiniano, con le loro rispettive offerte (oblatio Augusti et Augustae), partecipano al banchetto santo: le effigi dei due regnanti (che, a proposito, mai visitarono Ravenna!), recanti in mano rispettivamente un calice d’oro e una patera, concorrono a rendere corale e quasi curtense il momento dell’Eucarestia in San Vitale, laddove entrambi vengono effigiati al centro del loro seguito, tra dignitari di corte ed ancelle. L’offerta terrena fa dunque da contraltare a quella eucaristica.

Il vertice escatologico è però rappresentato dall’Agnus Dei che campeggia alla sommità della volta a crociera (allo zenith del punto in cui l’ostia viene elevata), a guisa di coronamento mistico del sacrificio che si consuma sulla mensa.

La Teofania (apparizione del divino) del catino absidale rappresenta il fulcro cultuale e dogmatico dell’intero programma iconografico, laddove un Cristo-Imperatore imberbe (secondo l’uso orientale), abbigliato di porpora e oro (colori imperiali bizantini) e incorniciato dal nimbo crucisignato è assiso sul globo celeste e reca in mano il rotulo della legge e la corona del martirio, che porge a san Vitale; il santo titolare (miles Christi qui riconoscibile dalla clamide) viene colto nell’atto di ricevere la corona con deferenza (mani velate). A chiudere la scena, unitamente ai due arcangeli Michele e Gabriele, si scorge Ecclesio, che offre il modello del tempio, da lui stesso voluto.

Accanto alle scene di carattere narrativo o dogmatico, il visitatore resterà abbagliato dalla ricchezza dei dettagli zoomorfi e fitomorfi, di origine orientale e legati alla tradizione ellenistico-romana per la loro resa naturalistica, eppure anche strettamente correlati all’ambiente autoctono: ecco che allora, accanto ai simboli frequenti nella cristianità  orientale come il pavone (Resurrezione), sarà possibile scorgere volatili e arbusti presenti nelle pinete e valli del ravennate, cosicché parrà quasi di rileggere in chiave bizantina l’ambientazione delle storie raccontate dal concittadino Pietro Guberti nel suo I Pinaroli (Longo Editore, 1982).

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